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真的假的?接種疫苗後抗體下降卻仍有保護力,可能是抗體「睡著」了?

近來幾個疑問成為熱門話題:COVID-19疫苗究竟應不應該補打第三劑?打了疫苗後中和抗體下降,是否等於保護力就消失了?

其實人體免疫系統很複雜、個體差異也很大,有些人打了某些疫苗後,雖然驗不到抗體、對病毒卻可能仍有保護力。以台灣開創全球先例、全面接種的B型肝炎疫苗為例──迄今已接種35年,個案多、時間又長,累積的研究和了解最充分──過去出現一些民眾已驗不出B肝抗體,卻仍然具有保護力、不受病毒感染的案例,經過長時間討論,最終,政府決議不必全面補打B肝疫苗。

B肝疫苗接種者,為什麼驗不出抗體卻仍有保護力?

B型肝炎病毒屬於血液和體液傳染,早年台灣因為盛行率高,很多新生兒一出生就被母親垂直感染,且新生兒不會有任何症狀,可能到40歲以後才發病,這樣難以輕易察覺的疾病數十年前就在台灣「深耕」,讓肝病成為國病。1980年代,約有四分之一的人終身帶原B肝病毒,這些人有較高的肝硬化、肝癌風險。

醫界經過多年投入研究,終於在35年前(1986年),台灣成為全球第一個,針對新生兒全面接種B型肝炎疫苗的國家,很快將B肝帶原率下降到1%,如今B肝已幾乎滅絕,可說是史上對抗病毒的最成功的一頁。

除了因先天體質的關係,約有1~3%的人對於抗原反應較差,因此打了疫苗不會產生抗體、需靠自身免疫系統對抗病毒之外,B肝疫苗在全面接種10年後,陸續出現民眾驗不出抗體、卻仍有保護力的狀況。

疫苗的原理,是模仿病毒感染,誘發免疫反應。在人未患病時,就打入細菌、病毒的整體或片段,可讓體內細胞辨識病毒,並產生大量抗體;同時疫苗也可能誘發殺手T細胞來殺死受到病毒感染的細胞。這些細胞與抗體是對抗病毒的「軍隊」,讓身體隨時處於「戰爭狀態」,病毒上門就能應戰。

但是,若人體長期都沒有受到病毒的威脅,免疫系統漸漸會鬆懈,這些細胞就不會補充,體內資源會分配給其他的部位。原本可以打仗的細胞與抗體可能有百萬個,慢慢縮編成幾十個「種子記憶細胞」,這些帶有記憶的細胞就在人體裡沉睡。

B肝研究發現,只有高危險族群需補種疫苗

2005年,台大醫院針對當時15~18歲的高中生──也就是接種B肝抗體最久達18年的這群人追蹤研究,發現有8成都已經驗不出B肝抗體了;但在這之中,還有2成的人,體內還留有帶免疫記憶的種子細胞。

因為抗體記憶很難測量,當時B肝研究者決定,讓這些驗不出B肝抗體的青少年再補打一劑疫苗,提供刺激來試圖「喚醒」這些沉睡的細胞,看看是否可以記起病毒,再快速且大量的複製更多細胞、產生抗體來作戰。如果複製細胞的時間短,代表體內的細胞本來就有記憶,並且成功被喚醒。

這就像兩個同年齡、身體條件差不多的人,一個20年前曾專精攀岩、一個完全沒有嘗試過,如果突然要進行攀岩比賽,前者一定可以在更短的時間內上手。一般沒有免疫記憶的人,約莫要一個月,細胞才能大量複製且生成抗體;但若有免疫記憶,則只需要一週左右的時間,就能重新上戰場對抗病毒。

目前已經可以很明確知道,B肝疫苗接種後,前10年一定有免疫記憶,但到後期,這些記憶──即沉睡的細胞──也會愈來愈少,最後漸漸不見。

另外,就算知道人體內可能還有免疫記憶,也無從得知能不能足夠達到保護效果,此時政府就需衡量整體環境,包括民眾有無輕易感染的風險等因素,決定是否全面補種疫苗;如果沒有,那就針對高危險族群補種疫苗即可。

COVID-19潛伏期短、又是新興病毒,疫苗抗體指標和反應仍是謎

人體免疫系統極其複雜,每一秒都有各式各樣的微生物、病毒、細菌入侵體內,免疫系統努力地進行動態平衡。前述狀況面對不同疾病,不見得都能一體適用。

當一個病毒入侵體內,免疫系統若要喚醒記憶力,重新組織、複製軍隊至少要1~2週的時間。B肝是慢性感染,潛伏期長達1~4個月,所以充足時間讓免疫系統籌備戰力;但COVID-19的潛伏期只有5天,一般第7天之後開始有轉重症的風險,此時身體的免疫記憶才慢慢出來,但若是年長者、高風險者,也可能來不及生成軍隊就被病毒攻陷。

其實,現在COVID-19疫苗才剛接種半年多,接種者體內肯定還留有免疫記憶;但隨著時間愈來愈久,就算有接種者有免疫記憶,是否足以抵抗病毒?目前還無從得知。

第三劑爭論,目前美國只針對高風險者補種

針對疫苗保護力,目前唯一可以明確檢驗的數值,就是中和抗體數字。疫苗接種後約莫一個月,抗體會達到最高點,接下來就會慢慢下降,而降低到多低時會失去保護力?這是COVID-19疫苗仍要持續追蹤跟研究的。

抗體數字如果高,代表體內仍有足夠的保護力,目前認為至少可以維持半年到一年;但如果不高(目前還無法確定抗體保護的閾值),也不代表保護力就是零,因為體內可能還有T細胞等免疫記憶來消滅病毒,但因為後者無法明確測量,所以各國現在面對COVID-19急性傳染,如果驗不出抗體,就沒有把握個案身體內到底有沒有「軍隊」可以馬上消滅病毒。

近來歐美國家不斷討論是否要補強第三劑,但9月中旬,首個提出第三劑接種審查的BNT疫苗,美國食品藥品監督管理局(Food and Drug Administration, FDA)最後決議未通過全面補種,僅針對高齡、免疫力不足的高風險者建議補種第三劑。

諮詢專家/台大兒童醫院院長、台灣感染症醫學會名譽理事長黃立民

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